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Le jour où Charlemagne fut couronné empereur

Noël 800 : Charles, roi des Francs, reçoit à Rome la couronne d'empereur. Quel est le sens de cette éclatante cérémonie ? Trois cents ans après la chute de l'Empire romain, profitant de l'affaiblissement de Byzance et de la bienveillance du pape, Charlemagne unifie, sous son pouvoir, l'Occident chrétien.

Quand Charlemagne est couronné empereur à Rome le 25 décembre 800, la Ville ne ressemble plus guère à ce qu'elle avait été au temps où elle présidait aux destinées de son immense empire. Sa population, qui avait pu atteindre le million d'habitants au IIe-IIIe siècle, est alors tombée à quelques dizaines de milliers : elle paraît flotter dans la gigantesque muraille que l'empereur Aurélien a fait édifier à partir de 271, s'accrochant à d'anciens monuments plus ou moins ruinés et dépareillés de leurs pierres d'origine, devenus les centres de quartiers séparés les uns des autres par de vastes [...]

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Par Stéphane Lebecq